The Ovaherero and Nama Genocide: Activists in Berlin redesign memorial of the murderers

[german below]

On the occasion of the Genocide Rememberance Day in Namibia, the group „Beendet die Verehrung von Völkermörder“ (eng. Stop honouring perpetrators of genocide) redesigned the so-called „Afrikastein“ (Africa stone) in Berlin’s Columbiadamm garrison cemetery using a stencil and spray paint. „Stop racist commemoration for Nazis and perpetrators of genocide“ is now written on the stone dedicated to German soldiers who perpetrated the genocide of the Ovaherero and Nama people in what is now Namibia between 1904 and 1908. The so-called „Afrikastein“ also commemorates the murderers of the Nazi „Afrikakorps“. „The fact that there is not a single appropriate memorial for the Ovaherero and Nama in Berlin, but that such a genocide stone has been standing around here for over a hundred years, is a scandal“, explains Sascha Effler, spokesperson for the group „Beendet die Verehrung von Völkermörder“ (BVV).

„Stop racist commemoration“

The group „Beendet die Verehrung von Völkermörder“ (BVV) added the slogan „Stop racist commemoration for Nazis and perpetrators of genocide“ with a stencil and spray paint to the „Afrikastein“, in the Columbiadamm garrison cemetery, which had already been stained blood red by a previous action. The group also used stickers to alter the „Namibia Memorial Plaque“ which was placed at the foot of the stone in 2009. They replaced the words „colonial war“ with the word „genocide“. The activists used an empty space on the plate to add to the dedication. This now reads: „The district assembly and the district office Neukölln of Berlin did not want to write ‚genocide‘ here, because that could justify reparations“.

The genocide of Ovaherero and Nama

The occasion for the action is the Genocide Rememberance Day in Namibia. It is carried out on the 22nd April, because the extermination order against the Nama was issued by German General Lothar von Trotha 118 years ago, in 1905, on this date. This second extermination order followed his first extermination order issued against the Ovaherero in early October 1904. Historians estimate that at least 65,000 of the 80,000 Ovaherero living at the time and at least 10,000 of the 20,000 Nama were murdered during the course of these extermination orders.

This Genocide Stone at Columbiadamm garrison cemetery is dedicated to seven German soldiers who participated in the genocide.

Memorial stone for fascists

After World War II, the Genocide Stone was also engraved with a palm tree on a red background with the words „AFRIKA 1941-1943“. This commemorates the Nazi murderers who died on the African continent during WW2. This is no coincidence: the SA’s „brown shirt“ was taken directly from the uniform of the German colonial troops. „We have simply emptied our spray cans onto the palm tree on the side of the stone which trivialises the genocide of the Nazis!“, explains Sascha Effler, spokesperson of the group BVV. Contrary to common narratives, the German and Italian fascists also forced people, especially Jews, on the African continent into concentration and labor camps in accordance with their racist and antisemitic ideology.

Trivialization of Genocide

The only memorial in Berlin that supposedly commemorates the victims of the genocide, the Ovaherero and Nama, is at the foot of this genocide stone, of all places. It took a full five years to create this „Namibia memorial plaque“ which was erected in 2009. The result was a „trivialization of genocide“ that is „not suitable for reconciliation with Namibia“, as the Africa Council, the Berlin Development Policy Council (BER), Berlin Postkolonial, the Initiative Black People in Germany (ISD Bund), berlin-windhoek, Solidarity Service International (SODI) and the Workshop of Cultures stated in a joint press release.

„The basis for reconciliation with Namibia is naming and acknowledging the atrocities committed by Germans“, said Armin Massing of the Berlin Development Policy Council in the press release. Instead, the term „genocide“ was avoided for fear of possible reparation claims. Israel Kaunatjike, an Ovaherero representative living in Berlin, clearly states his opinion about the Namibia memorial plaque: „We are annoyed that neither the genocide is named nor the victim groups. Moreover, it is completely incomprehensible why no representatives of Herero and Nama from Namibia have been invited to the unveiling. It’s like in colonial times: they talk about us, not with us.“

District Assembly decides to redesign

The German government has only recognized the genocide of the Ovaherero and Nama since 2021. The Ovaherero and Nama were not allowed to sit at the negotiating table during the reconciliation agreement negotiated between the German and Namibian governments, and is was not decided to make reparations payments for the descendants of those affected.

After the German government gave the green light to allow the genocide to be called genocide, the district assembly of Neukölln decided at the beginning of 2023 to redesign the „Memorial Ensemble in the Columbiadamm Garrison Cemetery“.

The resolution states: „The district office will request to redesign the ensemble commemorating the victims of the genocide of the Ovaherero and Nama at the Columbiadamm Garrison Cemetery. […] As part of the creation of a concept, the removal of the so-called Herero stone […] should be sought. As part of the redesign, a dignified memorial to the victims of the genocide against the Ovaherero and Nama should be created.„ If the Genocide Stone is indeed removed from the cemetery, the application already envisages a new home for it: The permanent exhibition „Unveiled. Berlin and its monuments“ in the Spandau Citadel. Thankfully, according to the decision, interest groups of the Ovaherero and Nama and „Berlin Postkolonial“ will at least be involved in the creation of the concept for the redesign.

No dignified commemoration

Sascha Effler from the group „Beendet die Verehrung von Völkermördern“ (BVV) criticizes: „The district assembly still can’t manage to decide on a removal of the stone from public view. By moving the Genocide Stone to the permanent exhibition ‚Unveiled. Berlin and its monuments‘, the stone would be placed in a highly frequented location, while the new monument to the memory of the murdered Ovaherero and Nama would be out of the public eye and completely out of place in a garrison cemetery among war-glorifying monuments. That is not a dignified commemoration.“

War-glorifying neighborhood

There are plenty of other unacceptable monuments in the Columbiadamm garrison cemetery from the interwar period. These glorify Germany’s undemocratic empire and call for revenge against France. Most of these monuments for imperial troops bear additions that also commemorate Nazi soldiers. And diagonally across the street is a newer cemetery, which was intended for the mass murderers of the War of Annihilation in Russia in WW2. In this fascist scenerey, the Bundeswehr still annually commemorates the fallen. „Our redesign of the Genocide Stone is a concrete concept proposal for the district assembly“, says Sascha Effler: „Well. Actually, our proposal would be to bulldoze over all of the war-glorifying and National Socialism and genocide trivialising monuments in the cemetery. Unfortunately, that was beyond our capabilities“.

Once the monuments are removed, the Columbiadamm garrison cemetery could become a memorial site for the shameful history of Germany’s culture of remembrance, which has always been more concerned with remembering the perpetrators than the victims. „A dignified commemoration for the victims of the genocide against the Ovaherero and Nama is only possible in a well-visited place and with the involvement of the Ovaherero and Nama in the memorial design“, said Sascha Effler.

Take Ovaherero and Nama seriously

Meanwhile, in Namibia, the Nama Traditional Leaders Authority (NTLA) and the Ovaherero Traditional Authority (OTA) are organizing the Genocide Remembrance Day from April 21 to April 23 on Shark Island to promote a culture of remembrance of the genocide. On this occasion, NTLA and OTA wanted to inaugurate their own memorial. However, the Namibian Monument Protection Authority denied them permission to do so. It is finally time that Ovaherero and Nama are listened to and that their concerns are taken seriously.

Anlässlich des Genocide Rememberance Days in Namibia gestaltet die Gruppe „Beendet die Verehrung von Völkermördern“ (BVV) mit einer Schablone und Sprühfarbe auf dem Berliner Friedhof Columbiadamm den sogenannten „Afrikastein“ um. „Kein rassistisches Gedenken für Nazis und Völkermörder“ steht nun auf dem Stein, der deutschen Soldaten gewidmet ist, die zwischen 1904 und 1908 den Völkermord an den Ovaherero und Nama im heutigen Namibia verübten. Der sogenannte „Afrikastein“ gedenkt außerdem den Mördern des nationalsozialistischen „Afrikakorps“. „Dass es in Berlin keinen einzigen angemessenen Gedenkort für die Ovaherero und Nama gibt, hier aber seit über hundert Jahren so ein Völkermörderstein rumsteht, ist ein Skandal“, erklärt Sascha Effler, Sprecher*in der Grupe „Beendet die Verehrung von Völkermördern“ (BVV).

„Kein rassistisches Gedenken“

Auf dem Friedhof Columbiadamm ergänzte die Gruppe „Beendet die Verehrung von Völkermördern“ (BVV) mit einer Schablone und Sprühfarbe den dankenswerter Weise bereits durch eine vorherige Aktion blutrot gefärbeten „Afrikastein“ mit dem Slogan: „Kein rassistiches Gedenken für Nazis und Völkermörder!“ Auch die 2009 am Fuße des Steins angelegte „Namibia-Gedenkplatte“ kommentierte die Gruppe mit Überklebern. Das Wort „Kolonialkrieg“ ersetzten sie durch das Wort „Genozid“. Eine Leerstelle auf der Platte nutzten die Aktivist*innen, für eine Ergänzung der Widmung. Diese lautet nun: „Die Bezirksverordnetenversammlung und das Bezirksamt Neukölln von Berlin wollten hier nicht ‚Genozid‘ schreiben, weil das Reparationszahlungen begründen könnte“.

Der Genozid an Ovaherero und Nama

Anlass der Aktion ist der in Namibia veranstaltete Genocide Rememberance Day. Dieser wird am 22. April veranstaltet, da der deutsche General Lothar von Trotha an diesem Datum vor 118 Jahren, in 1905, den Vernichtungsbefehls gegen die Nama erlassen hat. Dieser zweite Vernichtungsbefehl folgte seinem im Anfang Oktober 1904 erlassenen ersten Vernichtungsbefehl gegen die Ovaherero. Nach Schätzungen von Historiker*innen wurden im Zuge dieser Vernichtungsbefehle mindestens 65.000 der zur Zeit lebenden 80.000 Ovaherero und mindestens 10.000 der 20.000 Nama ermordet.

Der Völkermörderstein auf dem Friedhof Columbiadamm ist sieben deutschen Soldaten gewidmet, die sich an dem Genozid beteiligt haben.

Gedenkstein für Faschist*innen

Nach dem zweiten Weltkrieg wurde der Völkermörderstein außerdem mit der Gravur einer Palme auf rotem Grund mit dem Schriftzug „AFRIKA 1941-1943“ versehen. Diese soll an die Nazi-Mörder, welche im 2. Weltkrieg auf dem afrikanischen Kontinent starben, gedenken. Das ist kein Zufall: Das „Braunhemd“ der SA wurde direkt von der Uniform der deutschen Kolonialtruppe übernommen. „Die den Vernichtungskrieg der Nazis verharmlosende Palme an der Seite des Steins haben wir einfach bis zur Unkenntlichkeit vollgesaut!“, erklärt Sascha Effler, Sprecher*in der Gruppe BVV. Entgegen gängiger Narrative haben die deutschen und italienischen Faschisten auch auf dem afrikanischen Kontinent ihrer rassistischen und antisemitischen Ideologie entsprechend Menschen in Konzentration- und Arbeitslager gezwungen und insbesondere Jüd*innen ermordet.

Verharmlosung von Völkermord

Ausgerechnet zum Fuße dieses Völkermörderstein befindet sich bis heute das einzige Denkmal in Berlin, das vermeintlich den Opfern des Genozids, den Ovaherero und Nama gedenken soll. Ganze fünf Jahre hat die Erstellung dieser 2009 errichteten „Namibia-Gedenkplatte“ gedauert. Heraus kam eine „Verharmlosung von Völkermord“, die „nicht für die Versöhnung mit Namibia geeignet ist“, wie der Afrika-Rat, der Berliner Entwicklungspolitische Ratschlag (BER), Berlin Postkolonial, die Initiative Schwarze Menschen in Deutschland (ISD Bund), berlin-windhoek, Solidaritätsdienst-international (SODI) und die Werkstatt der Kulturen in einer gemeinsamen Pressemitteilung erklärten.

„Die Grundlage für Versöhnung mit Namibia ist, die von Deutschen begangenen Taten in ihrer Grausamkeit zu benennen und anzuerkennen“, sagt Armin Massing vom Berliner Entwicklungspolitischen Ratschlag in der Pressemitteilung. Stattdessen werde aus Angst vor möglichen Entschädigungsforderungen der Begriff „Völkermord“ vermieden. Auch Israel Kaunatjike, in Berlin lebender Ovaherero-Vertreter, findet klare Worte zur Namibia-Gedenkplatte: „Uns ärgert, dass weder der Völkermord benannt wird noch die Opfergruppen. Zudem ist es vollkommen unverständlich, warum keine Vertreter von Herero und Nama aus Namibia zur Enthüllung eingeladen worden sind. Es ist wie in der Kolonialzeit: Es wird über uns gesprochen, nicht mit uns.“

Bezirksverordnetenversammlung beschließt Umgestaltung

Erst seit 2021 erkennt die deutsche Regierung den Völkermord an den Ovaherero und Nama an. Bei dem zwischen der deutschen und der namibischen Regierung ausgehandelten Versöhungsvertrag durften Ovaherero und Nama nicht mit am Verhandlungstisch sitzen. Reparationszahlungen für die Nachfahren der Betroffenen wurden nicht beschlossen.

Nachdem die Bundesregierung das grüne Licht gegeben hat, den Völkermord auch Völkermord nennen zu dürfen, beschloss Anfang 2023 die Bezirksverordnetenversammlung Neukölln eine Umgestaltung des „Gedenkensembles auf dem Garnisionsfriedhof Columbiadamm“.

Im Beschluss heißt es: „Das Bezirksamt wird ersucht, das Ensemble zum Gedenken an die Opfer des Völkermordes an den Ovaherero und Nama auf dem Garnisonsfriedhof umzugestalten. […] Im Rahmen der Erstellung des Konzepts soll die Entfernung des sogenannten Hererosteins […] angestrebt werden. Im Rahmen der Umgestaltung soll ein würdiges Denkmal an die Opfer des Völkermordes an den Ovaherero und Nama entstehen.“ Sollte der Völkermörderstein tatsächlich vom Friedhof entfernt werden, so sieht der Antrag bereits ein neues Zuhause für ihn vor: Die Dauerausstellung „Enthüllt. Berlin und seine Denkmäler“ in der Zitadelle Spandau. Immerhin sollen nach dem Beschluss an dem Konzept zur Umgestaltung die Interessenverbände der Ovaherero und Nama und „Berlin Postkolonial“ eingebunden werden.

Kein würdiges Gedenken

Sascha Effler von der Gruppe „Beendet die Verehrung von Völkermördern“ (BVV) kritisiert: „Die Bezirksverordnetenversammlung kriegt es immer noch nicht hin, eine Entfernung des Steines aus der Öffentlichkeit zu beschließen. Mit der Verlegung des Völkermördersteins in die Dauerausstellung ‚Enthüllt. Berlin und seine Denkmäler‘ würde der Stein an einen vielbesuchten Ort gelangen, während das neue Denkmal für die Erinnerung an die ermordeten Ovaherero und Nama jenseits der Öffentlichkeit und völlig Fehl am Platz auf einem Garnisionsfriedhof zwischen lauter kriegsverherrlichenden Denkmälern stehen würde. Ein würdiges Gedenken sieht anders aus.“

Kriegsverherrlichende Nachbarschaft

Auf dem Garnisonsfriedhofs stehen jede Menge weitere inakzeptlable Denkmäler aus der Zwischenkriegszeit, die das undemokratische Kaiserreich verherrlichen und zur Revanche gegen Frankreich aufrufen. Die meisten dieser Denkmäler für kaiserliche Truppen tragen Ergänzungen, die auch Nazi-Soldaten gedenken. Und schräg gegenüber ist auch noch der neue Friedhof, der für die Völkermörder des Vernichtungskrieges in Russland im zweiten Weltkrieg gedacht war und auf dem die Bundeswehr bis heute jährlich vor faschistischer Kulisse den Gefallenen gedenkt. „Unsere Umgestaltung des Völkermördersteins ist ein konkreter Konzeptvorschlag im Sinne der Bezirksverordnetenversammlung“, so Sascha Effler: „Naja. Eigentlich wäre unser Vorschlag, über sämtliche kriegsverherrlichenden und den Nationalsozialismus und Genozide relativierenden Denkmäler auf dem Friedhof mit dem Bulldozer drüber zu fahren. Leider war das jenseits unserer Möglichkeiten.“

Auf dem Friedhof Columbiadamm könnte nach dem Entfernen der Denkmäler ein Mahnort für die schändliche Geschichte deutscher Erinnerungskultur entstehen, die stets mehr mit der Erinnerung an die Täter als der Erinnerung an die Opfer beschäftigt war. „Ein würdiges Gedenken für die Opfer des Völkermords an den Ovaherero und Nama ist nur an einem gut besuchten Ort und unter Einbeziehung von Ovaherero und Nama in die Denkmalgestaltung möglich“, so Sascha Effler.

Ovaherero und Nama ernstnehmen

In Namibia veranstalten die Nama Traditional Leaders Authority (NTLA) und die Ovaherero Traditional Authority (OTA) derweil vom 21.4. bis zum 23.4. auf Shark Island den Genocide Remembrance Day, auf dem sie sich für eine Erinnerungskultur zum Genozid einsetzen. Zu diesem Anlass wollten NTLA und die OTA ein eigenes Denkmal einweihen. Dafür verwährte ihnen die namibische Denkmalschutzbehörde jedoch die Genehmigung. Es ist dringend an der Zeit, dass Ovaherero und Nama zugehört wird und ihre Anliegen ernstgenommen werden.

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passiert am 20.04.2023